El conductismo como solución al dualismo símbolo-física

El término conductismo es polémico y habitualmente mal entendido. La razón es que suele atribuirse a las bases fijadas por Watson a principios de siglo XX cuando aún la investigación psicológica siquiera desde este enfoque existía. Por otra parte, el enfoque de Watson influido por el positivismo lógico y, por añadido, por un interés desmedido por la metodología y alejarse de los intentos relativamente yermos de la psicología europea de brotar como ciencia «seria», fue más una declaración de intenciones que la apertura a una nueva ciencia. No obstante, el enfoque estímulo-respuesta ha sido el triunfador con la revolución cognitiva debido a que esta ciencia estudia el comportamiento sobre aquella misma base y con la sola inclusión de constructos hipotéticos internos de carácter mental. Por lo demás, lo visible y empírico es estímulo-respuesta. Al conductismo al que me referiré es el más elaborado y mejor tematizado en sus términos y dominio de investigación: conductismo radical, contextualismo, incluso el interconductismo, según autores.

El éxito teórico de este enfoque es conceder a las consecuencias ambientales el papel regulador de las funciones de la conducta del organismo. Establece la investigación sin recurrir a entidades invisibles con poder causal debido a que los «refuerzos» se definen de forma funcional y pragmática como aquel evento que aumenta la probabilidad de la conducta. Dada esta definición es fácil evaluar empíricamente qué es y qué no es refuerzo. Aún más, evita caer en naturalizaciones como «la comida es un reforzador» porque incluso estas afirmaciones con un poco de perspicacia se desmontan: ofrecer a un sujeto lleno de comida más comida puede ser hasta aversivo. Aquí atendemos a la funcionalidad y a la relación dialéctica individuo-ambiente/sociedad. ¿Pero qué papel tiene en la solución al problema del dualismo de los mundos simbólico y físico? Para un conductista (filosófico) el símbolo es una un tipo de consecuencia incluida en una clase de conductas más amplia (conductas verbales…) y cuya función es controlada por otros individuos de la especie (la sociedad). De modo intuitivo: a la petición «me puede dar un vaso de agua» si le sigue que al individuo al que se dirige sirve un vaso de agua, la conducta del mensaje es reforzada y validado el significado que todo el mundo conoce de la frase. Es absurdo plantear alguna expresión (que pretenda ser significativa) que en última instancia no tenga alguna consecuencia experimentable e identificable. Una propiedad abstracta en apariencia como la conmutación de dos sumandos se resuelve en la comprobación de 1) que 2+3 y 3+2 ofrecen la misma consecuencia reforzante (resultado), 5; y 2) la alteración del orden con semejante resultado es discriminable de otras propiedades abstractas, que se hallan por medio de otras conductas y/o suponen una alteración de las operaciones con los ítems en juego.

En suma, la virtud para mi del conductismo filosóficamente hablando es entender que los símbolos y los contenidos mentales (muchas veces igualados) no pertenecen a otro mundo ni se salen de los condicionantes y leyes del mundo físico. Nuestras reflexiones son parte de este mundo y toda expresión que busque tener significado necesita de una validación intersubjetiva, esto es, a través de su comprensión compartida a raíz de las consecuencias experimentables y visibles públicamente. Psicológicamente es distinto, permite, es cierto, poner una base bien conformada para experimentar, y un esquema fundamental de interpretación, pero exige de complementarse con la neurofisiología y llenarse de contenidos concretos (que son los estímulos y funciones biológicas).

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